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NASA puede haber encontrado la firma de vida pasada en Marte

Durante los viajes de la sonda Spirit de la NASA en el planeta rojo, puede haber encontrado una firma de vida pasada en Marte en potencia, según informan los científicos de la Universidad Estatal de Arizona (por sus siglas en inglés ASU).

Para ayudar a probar su caso, los investigadores compararon los estudios de Spirit en el “Home Plate” – una meseta de rocas apiladas que el robot exploró durante la parte inicial de su tercer año en Marte – con las características que se encuentran en los canales de descarga de las fuentes calientes/géiseres en un lugar del norte de Chile, llamado El Tatio.

El trabajo resultó en un documento provocativo: “Depósitos de sílice en Marte con características que se asemejan a las biofirmas de fuentes de agua caliente en El Tatio, en Chile“.

Sílice opalina en el Home Plate (izquierda) se produce en masas nodulares con estructuras digitiformes que se asemejan a aquellas en El Tatio (a la derecha.

Sílice opalina en el Home Plate (izquierda) se produce en masas nodulares con estructuras digitiformes que se asemejan a aquellas en El Tatio (a la derecha.

Trabajo de campo

Como se informó la semana pasada en la revista Nature Communications, el trabajo de campo en Chile realizado por el equipo de la ASU – Steven Ruff y Jack Farmer, de la Escuela de Explotación de la Tierra y del Espacio de la universidad, muestra que las estructuras de sílice nodular y digitiforme en El Tatio se parecen a aquellas en Marte e incluyen estructuras sedimentarias complejas producidas por una combinación de procesos bióticos y abióticos.

“A pesar de que los procesos completamente abióticos no están descartados de las estructuras marcianas de sílice, ellos cumplen una definición a priori de biofirmas potenciales”, escribieron los investigadores en el estudio.

Un entorno antiguo

El Spirit llegó al planeta rojo en enero de 2004, pocas semanas después de su gemelo, el Opportunity, aterrizara en una parte diferente de Marte. Ambas sondas del tamaño de un carrito de golf fueron instruidos para buscar signos de actividad y de agua en el pasado durante sus misiones, que fueron originalmente diseñadas a durar por tres meses.

Spirit ha encontrado afloramientos y regolitos compuestos de sílice opalina (SiO2nH2O amorfo) en una antigua región hidrotermal volcánica en el cráter Gusev.

Las imágenes del Spirit muestran afloramientos de silíca opalina nodular adyacentes al Home Plate, listado de expresión estratiforme típica. Los trazos blancos destacan los afloramientos de síclia nodular. Las ruedas del jeep-sonda están separadas por aproximadamente 1 metro. Las ruedas no deformaban los afloramientos de aproximadamente 15 cm de altura, en comparación con el arrastre de la rueda muerto (rastro más oscuro). Credito: ASU/Ruff & Farmer

Las imágenes del Spirit muestran afloramientos de silíca opalina nodular adyacentes al Home Plate, listado de expresión estratiforme típica. Los trazos blancos destacan los afloramientos de síclia nodular. Las ruedas del jeep-sonda están separadas por aproximadamente 1 metro. Las ruedas no deformaban los afloramientos de aproximadamente 15 cm de altura, en comparación con el arrastre de la rueda muerto (rastro más oscuro). Credito: ASU/Ruff & Farmer

La formación de silicio es un posible signo de que hubo vida en Marte

UN descubrimiento que viene de las fuentes termales de Chile puede declarar como un momento de la vida estaba presente en Marte.

Un par de científicos de la universidad de Arizona (Estados unidos), de hecho, mediante el análisis de la particular de los depósitos de sílice en las inmediaciones de El Tatio (un sitio importante de la geotermia en la cordillera de los Andes), se llega a la conclusión de que su estructura es también el resultado de la actividad biológica.

La forma particular de estos depósitos muestran similitudes digno de nota”, con las formaciones descubierto en 2007 por la Nasa en la exploración de Marte, escribir los eruditos en el artículo publicado en la revista Nature Communications.

El descubrimiento de estas analogías sólo para El Tatio no parece aleatoria. El sitio, que tiene una de las aguas termales de las más altas del mundo, es también uno de los más terrestre, el más similar el telón de fondo de la antigua Planeta Rojo: aquí, incluso en verano, la temperatura durante la noche desciende por debajo de cero y el ambiente enrarecido que dejar de ir a través de la gruesa de los rayos ultravioleta procedentes de la luz solar.

Silicio en Marte

Silicio en Marte

Estas similitudes han llevado a los científicos Steven Ruff y Jack Farmer, “en búsqueda de comparaciones con las características que se encuentran por el robot Spirit en Marte”, explica Ruff en el periódico de la universidad de Arizona, “nuestros resultados muestran que las condiciones para El Tatio producir depósitos de silicio, con las características de las más similares a las de marte que se ha encontrado en la Tierra”.

Si la forma de los depósitos de silicio que se encuentra en Chile está determinado por la actividad de los microbios, entonces, dice el estudio, es posible que formaciones similares descubiertos en Marte también son el resultado de las actividades de la vida.

Es una idea, no una prueba, sin embargo destacó la investigación como “los procesos que son completamente abióticos (es decir, sin intervención orgánicos) no pueden ser excluidos de las estructuras de sílice marciano”.

Al mismo tiempo, el descubrimiento se hizo en El Tatio “cumple un a priori una definición de posibles firmas de biológicos”. Por esta razón, a una distancia de años por las exploraciones del robot Espíritu, el material recogido, que ahora podría ser testigo de la existencia de formas de vida que existieron en el Planeta Rojo.

El Tatio: Condiciones como las de Marte

El entorno físico de El Tatio ofrece una rara combinación de alta elevación, baja tasa de precipitación, alta tasa de evaporación media anual, congelación-deshielo día común y la radiación ultravioleta extremadamente alta.

“Estas condiciones proporcionan un mejor ambiente análogo de Marte que los del Parque Nacional de Yellowstone (Estados Unidos) y otros sitios geotérmicos bien conocidos en la Tierra”, sugieren Ruff y Farmer. “Nuestros resultados demuestran que las condiciones de El Tatio, más similares a las de Marte, producen depósitos únicos, incluyendo estructuras biomediadas de sílice, con las características que se comparan favorablemente a los afloramientos de sílice en el Home Plate. Las similitudes plantean la posibilidad de que las estructuras de sílice de marte se formaron de una manera similar.”

Definición de biofirma

Anteriormente, el equipo científico de la NASA ha establecido una biofirma potencial como “un objeto, sustancia y/o estándar que podría tener un origen biológico y así obliga a los investigadores agregan más datos antes de alcanzar una conclusión con la presencia o ausencia de vida“.

“Por el hecho de no poder probar ni refutar un origen biológico de las estructuras de sílice digitiformes en el Home Plate, constituyen una biofirma potencial, de acuerdo con esta definición”, escribieron Ruff y Farmer.

La Futura exploración del Spirit

El Spirit puso sus ruedas en el suelo mullido de Marte en mayo de 2009.

A finales de enero de 2010, después de meses de intentos de sacar a la sonda de donde se había quedado atascada, NASA decidió ponerla a investigar en biotecnología. La falta de movilidad y el clima duro de Marte conspiraron para sellar la suerte del Spirit, con los intentos de obtener de nuevo contacto con el robot termina en 2011. Posteriormente, la NASA anunció el fin de los esfuerzos de contacto y el final de la misión del Spirit. (El Opportunity sigue funcionando hoy en día.)

Los investigadores de la ASU sugieren que una misión futura de una sonda con instrumentos especiales quizá podría proporcionar una evaluación definitiva de la posible biogenicidad de las estructuras de sílice en el Home Plate.

“Sin embargo, debido a los desafíos en la obtención de evidencia inequívoca en el lugar, los análisis microscópicos y de composición adicionales coordenadas de las muestras que se devuelven a los laboratorios de la Tierra pueden ser requeridas para alcanzar una conclusión robusta en cuanto a la presencia o ausencia de vida marciana en el pasado en estas rocas”, declararon Ruff y Farmer.

El estudio puede ser leído aquí: http://www.nature.com/articles/ncomms13554

Y lo curioso de todo esto es que con la NASA, en el caso de la posibilidad de vida extraterrestre, nada es concluyente.

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