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Fragmento de la cola de un celurosaurio encontrado en ámbar

En Myitkyina han encontrado un fragmento de la cola de un celurosaurio vivió hasta hace 99 millones de años. Era perfectamente conservado en una gota de resina fósil. El descubrimiento se ha producido en la parte interior de Myanmar.

Parecía un encanto, ya pulido por los vendedores, con los restos de plantas (aparentemente) que había en su interior.

Pero Lida Xing, durante el 2015, pasó por allí. Sus ojos entrenados, dado que trabajó en Beijing, en la universidad china de geociencias, sugiere, sin embargo, una interpretación diferente de él.

Restos de celurosaurio en ámbar encontrado en Birmania

Restos de celurosaurio en ámbar encontrado en Birmania

Compró el collar, se lo llevó a casa y lo probó con todos los microscopios son los más avanzados que tenía en el instituto. Hasta llegar a lo que hoy se define como “un asombroso descubrimiento”, en la revista Current Biology: una pluma de dinosaurio de 99 millones de años, perfectamente conservado en ámbar.

Aunque de este tipo de dinosaurios (llamados celurosaurios) descendió, entre otros, el tyrannosaurus, la muestra quedó con la cola atrapada en el ámbar, de lo que probablemente era un macho joven de tamaño pequeño, no más grande que un gorrión.

La cola emplumada, con ocho vértebras medía dos milímetros de longitud. Junto a los restos óseos se encuentran rastros de los músculos, ligamentos y piel momificados. Y también de hierro, que sigue siendo, probablemente, procedente de la sangre de este joven dinosaurio.

Sus plumas, a diferencia de aquellas que se encuentran fosilizadas en la roca, no están aplastadas. Representan una imagen en tres dimensiones, y, por tanto, muy realista, que nos permite hacernos una idea de como era su forma y disposición, mientras que el cachorro estaba en vida.

Xing y sus colegas han examinado con un aparato especial de rayos X, capaz de llegar hasta el detalle de la micras (milésimas de milímetro), así como con el microscopio tradicional y electrónico.

“El ámbar conserva fragmentos de ecosistemas del pasado,” dice Ryan McKellar del Museo Real de Saskatchewan en Canadá, uno de los autores de la investigación. “Conserva el detalle microscópico y tejidos que son perecederos, que no pudieron ser observados en otros tipos de fósiles”.

Representación de un celurosaurio

Representación de un celurosaurio

Los celurosaurios caminaban en dos patas, pero no necesariamente, las patas delanteras estaban tan desarrolladas que le permiten volar. Las plumas eran bastante primitivas.

Para los paleontólogos que desde la época de Darwin se preguntan acerca de los misterios de la evolución, como la de los pájaros, el descubrimiento ofrece una iluminación que es importante. Más o menos en la época de el Origen de las especies, en 1861, en Alemania, de hecho, se encontraron los restos de un animal mitad reptil y mitad pájaro, el Archeopteryx.

Parecía que faltaba un vínculo entre las dos clases. En su lugar, un par de años, nos dimos cuenta con la gran sorpresa de que los antepasados de las aves modernas, no son los reptiles más primitivos, sino sólo los dinosaurios.

Los primeros fósiles con plumas de estos animales extintos hace 66 millones de años fueron encontrados en 1996 en el sur de China, no muy lejos de la zona de el descubrimiento de hoy.

El pequeño celurosaurio de Myitkyina, es una confirmación de que los descubridores del Archeopteryx habían tomado un camino equivocado. Sus hermosas plumas y el hecho de que estuviera atrapado en el ámbar permiten saber que, en realidad, no tiene nada que ver con la morfología de los reptiles. Eso sí, estaban casi listos para volar como las aves que conocemos hoy en día.

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